智利的锂矿开采:商业机会和法律挑战

简介

锂是一种柔软、银白色的金属,属于碱金属元素。它在历史上曾被用来做润滑剂和耐热玻璃以及用于制药工业,用于治疗痛风和作为镇定剂。然而,在过去20年中,锂作为充电电池的重要组成部分出现在各种各样的电子设备中,从手机到个人电脑再到数码相机,目前的研究将使锂成为未来通用的电池材料,为一切设备提供能源,从汽车到工业设备。

智利是世界上锂产量最高的国家。世界上已知锂资源中大约85%位于南美洲智利北部和玻利维亚南部。这些锂资源蕴藏于开采方便的巨大盐滩,而且位置临近智利几个太平洋主要港口。

随着电池设备使用的增加,锂已经成为一个拥有重要价值的矿产资源。在智利的锂矿开采特许与经营对中国的矿业、特种碱金属、特种化学品、电池生产和电子设备公司具有巨大的潜在商业机会。因此也就毫不奇怪包括韩国的三星、韩国资源公司、浦项制铁和日本的三菱、住友商事在内的国际大型电子、金属和化学品公司都在近期投资于智利的锂矿。中国的中信公司也一直在探索投资玻利维亚锂矿的可能性,但迄今尚未出现活跃在该领域的中国投资者。

投资锂矿对于很多中国公司来说都是一个宝贵的机遇。然而,要抓住这个机遇,我们同时也需要研究和考虑一些法律上的挑战。我们将在这篇短文中检视一些主要的法律事宜。

锂矿相关法律监管事宜

智利的法律允许任何人(任何当地或国外的个人或公司)获取或申请采矿权。采矿权的申请必须通过具有矿产所在地管辖权的下级法院的非诉讼性质的司法程序。因为不存在行政或政权干预,这种司法系统使得智利采矿特许权的授予过程非常独特。开采特许权的授予由法院决议决定。智利的矿业产权制度主要受以下法律法规监管:

• 智利共和国宪法(Constitution of the Republic)第19条第24款第6项到第10项(采矿权的所有权受宪法保护);

• 宪法组织法(Constitutional Organic Law)第18,097项关于采矿权的法规(1982年1月21日);

• 采矿法规(1983年10月14日,第18,248项法规);和

• 采矿法规条例(1987年2月27日)。

20世纪80年代初期,智利改革矿业法,为以铜矿为主的大型矿产投资开辟了道路,并规定了“可授予采矿权”和“不可授予采矿权”的金属矿产。包括铜矿在内的大多数金属矿产被界定为“可授予采矿权”的矿产,但锂矿和碳氢化合物被界定为“不可授予采矿权”的矿产。锂矿的界定是因为它当时被视为“战略”材料,因为其在核弹头和核聚变发电厂中的潜在应用。今天,核聚变发电的前景依然遥远,而锂在核弹头中的应用已经不再是一个问题。然而到目前为止,智利政府还未修改此项立法,而智利的国家法规依然将锂矿视为战略物资。

这导致智利目前的锂矿开采,仅能由国家或国有企业进行。智利国有铜业公司(CODELCO)现拥有几处锂矿的开采权但却并未进行开采。除此之外,智利的经济发展署(CORFO)在20世纪80年代的改革之前曾被授予一些锂矿的开采权,并已被其授权给私人公司或合资企业进行开采。

随着对锂矿需求与投资兴趣的日益增长,加上对目前锂矿开采法规制度的认识不符合现状,智利政府组织了由不同政府机构代表参与的圆桌会议来研究这项问题。正在审查中的解决方案包括修改现有法律,将锂矿界定为“可授予采矿权”的矿产。另一个解决方案是对单个锂矿开发的经营合同进行投标。这类投标合同与智利远南麦哲伦地区(Magallanes)碳氢化合物储备开发的特许经营合同(CEOP)相似,该解决方案优点在于不需要修改法律。尽管合同招标需要时间,所需的规章却可以很快起草。然而另一个可能的方案包括将锂矿开采与其它采矿特许权关联。大量的锂矿是作为其它采矿活动(如硝酸盐开采)的副产品开采出来的。理论上讲,国家机关有权知悉开采情况并有权将如此开采出的锂矿出售,但是这在现实中从未发生过。总的来说,在现有法律规定下,获得特许权或开采锂矿的许可存在一定困难,但人们正在研究其它的渠道,有关锂矿开采特许权的法律事宜也将在不远的将来面临巨大的变化。

人们正在为获得特许权的法律事宜寻求解决方案,除此之外,还有其它两个法律障碍值得注意。一个是涉及用水权,另一个是其它环境法规。

用水权问题的根源在于锂金属提取的独特之处。也就是说,绝大部分锂矿矿藏都位于地表或地下的盐水(含盐量高的水)中。需要用钻孔泵将盐水抽到太阳能蒸发池中以完成提取过程。采矿法规第110条规定:“采矿特许权登记所有人依据特许权类型经法律授权,有权将矿产范围内发现的水资源用于勘探、开采和加工。以上权利与采矿特许权不可分割,并随其失效。”很明显,这种抽水采矿法并不是采矿业通常构想的方式。该法律事宜需要引起关注,它要求在锂矿开采操作开始时进行一定勘测(无论许可类型是采矿特许权、行政许可还是特许经营合同(CEOP))。

检视锂矿开采活动时最后需要面临的有关法律事宜是环境影响。作为环境影响研究的一部分,智利的环境机构将要对提取盐水的最大速率进行评估。此外,几个可能蕴含锂盐的地点位于脆弱野生生物(尤其是火烈鸟)的指定保护湿地或保护区,因此需要仔细研究有关环保事宜。

结论

智利的锂矿开采在未来几年里将带来巨大的商业和投资机会。这些机会可能尤其会使中国的公司和投资者感兴趣。然而,这些机会也伴随着一定的法律挑战,其中包括智利锂矿开采特许权的管理体制可能需要法律变更,以及与用水权和环境影响相关的法律事宜。这些困难是可以克服的,但是这有赖于对此感兴趣的公司尽早开始寻找机会并研究有关法律事宜。

Michael Kaye

Grasty Quintana Majlis & Cia.

mkaye@grasty.cl

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